Il y a 15 ans, l'acquisition de NeXT par Apple

Anthony Nelzin-Santos |
20 décembre 1996 : par deux images successives sur la page d'accueil de son site, NeXT annonce son acquisition par Apple. Plus qu'un simple achat, il s'agit en fait d'une fusion : quinze ans plus tard, on peut dire que c'est NeXT qui a absorbé Apple, et non le contraire.

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Présenté en 1991, le Système 7 a quasiment traversé la décennie, devenant symptomatique de la maladie frappant Apple. L'année 1995, notamment, est une charnière : Apple licencie son système à d'autres fabricants, autorisant l'apparition de clones plus puissants et moins chers que les Mac ; le Système 7.5.2 inaugure quant à lui une période d'instabilité logicielle qui durera deux ans (lire : Apple, Jobs : John Sculley à cœur ouvert). À l'époque, Apple travaille sur un tout nouveau système, nom de code Copland.

Le Système 7.5.3 (source)


Alors que les PDG se succèdent à la tête d'Apple, Copland se révèle être un véritable échec. Alors que Gil Amelio avait promis de présenter le futur du logiciel d'Apple en janvier 1997, le projet Copland atteint une impasse à l'été 1996 : non content d'avoir ralenti le développement des mises à jour du Système 7, il n'est jamais parvenu à maturité, se révélant particulièrement instable et prenant très mal en compte Internet. Apple se met alors en quête d'une solution externe.

La firme de Cupertino envisage plusieurs solutions : Jean-Louis Gassée, fondateur d'Apple France et directeur de la division recherche et développement d'Apple jusqu'à sa démission en 1990, propose son système, BeOS. Cette option est très sérieusement considérée : Gassée bénéficie encore d'une excellente image auprès des employés d'Apple, et son OS est séduisant. Alors qu'Apple doit parvenir au plus vite à un accord, il fait cependant l'erreur de faire traîner les discussions : Sun Solaris ou même Windows NT sont alors étudiés de près, le premier par Ellen Hancock (ancienne d'IBM, directeur de la R&D d'Apple ayant mis fin à Copland), le deuxième par Marco Landi (no. 2 d'Apple).

BeOS en 2000 (source)


À la veille de Thanksgiving, Steve Jobs appelle Gil Amelio : il ne vient pas lui proposer NeXT, mais seulement lui déconseiller BeOS. Quelques jours plus tard, pourtant, des ingénieurs d'Apple rencontrent ceux de NeXT : si l'autre société de Steve Jobs est un échec commercial, son système, renommé OPENSTEP, est élégant et mûr. Même si Ellen Hancock défend bec et ongles Solaris (NeXT et Sun ayant collaboré à une version des outils d'OPENSTEP tournant sur Solaris), le scénario de l'adoption du noyau d'OPENSTEP commence à faire son chemin. Steve Jobs retourne pour la première fois dans les bureaux d'Apple le 2 décembre 1995, Avie Tevanian faisant une démonstration du système de NeXT.

OPENSTEP à la veille de l'acquisition par Apple (source)


À peine une semaine plus tard, le conseil d'administration d'Apple, visiblement convaincu, convoque NeXT et Be à des discussions croisées. Le champ de distorsion de la réalité de Steve Jobs fonctionne : Apple achète NeXT pour 429 millions de dollars, deux fois plus que ce que demandait Jean-Louis Gassée pour Be (lire : Jean-Louis Gassée : « Dieu merci, Apple n'a pas acheté BeOS »). L'accord est annoncé le 20 décembre, et la fusion sera effective le 4 février 1997. Steve Jobs, qui n'avait conservé qu'une seule action Apple, en reçoit 1,5 million de plus et 100 millions de dollars en cash.

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Gil Amelio et Steve Jobs


« Le prochain chapitre de l'histoire d'Apple commence aujourd'hui », déclare alors Gil Amelio. il avait entièrement raison, mais l'histoire s'est finalement écrite sans lui : six mois plus tard, le « conseiller spécial » Steve Jobs le débarque, et devient PDG intérimaire. Le conseil d'administration est alors peuplé de ses amis, et les principaux postes sont occupés par des anciens de NeXT, les cadres d'Apple des années 1990 étant relégués à des fonctions accessoires. Plusieurs d'entre eux quittent la société, et il en faut de peu pour que Steve Jobs rate Jon Ive, le directeur du design d'Apple ayant notamment travaillé sur le PowerBook et le Newton. La recherche d'un nouveau PDG échouant, Steve Jobs conserve le poste ; il le gardera jusqu'en août 2011, quelques mois avant sa mort.

Mac OS X DP conservait encore le thème Platinum : bases d'OPENSTEP, interface de Mac OS modifiée, tel était le compromis. Le Dock n'avait par exemple pas été extrait d'OPENSTEP. (source)


Quinze ans plus tôt, il déclarait : « une grande partie de l'industrie a vécu sur le dos du Macintosh depuis maintenant plus de dix ans, en copiant peu à peu l'interface révolutionnaire du Mac. Maintenant le temps est venu pour de nouvelles innovations, et qui mieux qu'Apple pour les faire naître ? Qui d'autre a constamment mené cette industrie, d'abord avec l'Apple II, puis le Macintosh et la LaserWriter ? Avec cette fusion, le logiciel de pointe de NeXT sera marié avec la plateforme matérielle populaire d'Apple et ses capacités marketing pour créer une autre percée, dépasser les plateformes existantes, et donner de quoi faire à Apple et ses copieurs pour les dix prochaines années et au-delà. J'ai encore des sentiments très profonds pour Apple, et cela me procure une grande joie de jouer un rôle dans la réalisation de son futur. » Difficile de dire qu'il avait tort : ces dix dernières années, Apple a donné le la dans l'industrie. OPENSTEP a servi de base à OS X (y compris dans sa version Intel) et plus encore à iOS (lire : Le futur du Mac : un sac d'OS ?), deux piliers du renouveau de la société.

Mac OS X Public Beta, 2000 (source)


En achetant NeXT, Apple n'a pas échappé à sa destinée : cette société fondée en 1977 n'est plus. L'Apple d'aujourd'hui est une sorte de NeXT 2.0, et c'est paradoxalement maintenant que Steve Jobs n'est plus là que l'héritage des années 1980 et 1990 a été tout à fait liquidé. Il aura fallu 15 ans pour le faire, 15 ans de métamorphose d'Apple où elle est passée du statut de société exsangue à celui de colosse incontournable.
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#NeXT
avatar mattschudi | 
Mmh, 1995->2011, ça ferait pas 16 ans ? C'était en 1996 plutôt ! ;-)
avatar Rigat0n | 
Bel article, comme d'hab'
avatar peterjohnsoan | 
Steve Jobs, qui n'avait conservé qu'une seule action Apple, en reçoit 1,5 million de plus et 100 millions de dollars en cash. Énorme !
avatar maxapp | 
Sympa l'article ! Merci
avatar florian1003 | 
Sympa les captures d'écran. Je n'étais pas né à ce moment-là !
avatar Anonyme (non vérifié) | 
Très bon article qui rappel le rôle qu'à eu NeXT/OpenStep dans le tournant qu'a pris Apple, et qui est un peu trop oublié à mon gout
avatar VirtualDid (non vérifié) | 
Merci.
avatar naas | 
Les premières version de OSX etaient vraiment des béta, rien de fonctionnait ou presque, tout plantait, en fait j'avais os9 pour bosser et macosx pour faire joujou avec le système :D
avatar XiliX | 
Quelles belles machines quand même les Next...
avatar USB09 | 
@naas : il me semble que les deux fonctionnaient ensemble. Mac os9 étant renomé Classic que l'on reconnaissait par ses fenêtres.
avatar tempest | 
Moi pour tenir le choc dans l'attente de Copland j'avais installé Aaron… Cela évoque des souvenirs… Qu'elle ne fut pas ma joie lorsque l'on appris que Steve revenait au commande !!!! Je n'oublierai jamais ce jour. Tout comme les keynotes à Paris durant lesquelles j'ai pu le rencontrer et lui parler. On l'avait même suivi sur le plateau de Canal + ou M6 pour une émission (Mort-née) d'Emmenuel Chain genre grand Journal. Enorme… Et quel grand moment aussi l'achat en 2000 ou 2001 de Mac OS X Beta à l'Apple Expo dans sa fine pochette de carton avec le X aqua et les fines rayures dans l'interface…
avatar huexley | 
Oh bordel Aaron, ca fait tellement plaisir d'entendre ce genre de noms ressortir !
avatar Steeve J. | 
@ tempest : C'est vrai les rayures dans l'interface c'était vraiment beau ! Encore aujourd'hui d'ailleurs.
avatar xatigrou | 
Je garde reeligieusement le numéro d'Univers Mac annonçant en dernière minute le rachat de Next par Apple. Et ce même numéro présentait Be OS en tant qu'alternative. C'est à ce moment là que j'ai compris qu'Apple était sauvé, même si le journal précité était un peu optimiste en annonçant la sortie de macs équippés du nouvel OS pour quelques mois plus tard. Poir le reste c'est l'occasion de constater l'arrogance délirante de Steve Jobs dans ses déclarations. A ce niveau là c'est psychiatrique. Quand on voit le retard incroyable d'Apple à ce moment là, par rapport à Next, Solaris, Be, et Windows NT (qui était multitâche préemptif, à mémoire protégée, etc.. et disposant d'une interface assez sympa pour l'époque) il fallait que Steve Jobs (paix à son âme) soit barré pour nous refaire la rengaine des innovateurs qui ont tout inventé. Un culot monstre, même si la suite pour Apple sous son règne a été vraiment sympa.
avatar tempest | 
@ xatigrou C'est justement grace à son leadership et son pouvoir de distorsion de la réalité qu'il a pu faire accomplir ce retour improbable à ses troupes. Les canards boiteux ont quittés le navire et les meilleurs éléments ont étés soumis à grosse pression pour se sortir les doigts et faire d'Apple ce qu'elle est aujourd'hui… Ce toquard de Gil Amélio à vraiment failli nous faire passer de vie à trépas avec son idée débiles des clones. Je conserve d'ailleurs une collection de T-Shirt PowerComputing assez cool… Ainsi que le T-Shirt Mission Impossible 1 sorti en 96 avec le message : "Expect the impossible ("
avatar tempest | 
@xatigrou Tu veux pas nous scanner les pages de l'article en PDF ? Ce serait vraiment cool.
avatar misc | 
Sympathique rappel historique, merci :)
avatar maxapp | 
@ naas : dediou! moi aussi j'ai bossé sur OS9 et OS9000 ! ca me rajeuni pas c't'hisoir'
avatar xatigrou | 
@tempest : si tu veux, mais il me faut un email
avatar Matlouf | 
Je me souviens avoir, à l'époque, utilisé une BeBox qui, avec ses deux petits PPC 603, ridiculisait un PC haut de gamme sous NT. Et là, je me dis que cela aurait été une belle bêtise pour Apple de choisir NT.
avatar Powerdom | 
J'ai moi aussi conservé le sweat shirt (?) noir de mission impossible. Un collector !!
avatar BeePotato | 
@ xatigrou : WIndows NT, une interface sympa ?!? Ce qu’il faut pas lire, tout de même… Non, sérieusement, l’interface utilisateur était minable. De toute son existence, Windows n’a fait que progresser en matière de qualité d’interface utilisateur — parce qu’il n’y avait que ça à faire, vu le niveau ! Avec Windows 7, ça commence à peine à devenir utilisable. Alors lire que Windows NT était sympa sur ce plan, ça fait bizarre.
avatar seblen | 
@usb09 non non, les deux systèmes ne fonctionnaient pas en parallèle et il fallait démarrer le mac sur l'un ou l'autre des deux systèmes. Moi aussi je faisais (rarement) joujou avec osx et travaillais sur os9. Les deux systèmes étaient pré-installés sur un iMac acheté en septembre 2001... (pour le fun, le bestiau fonctionne toujours sous Panther... mais qu'est ce que c'est lent un PPC G3 333mhz)
avatar xatigrou | 
@Beepotato ; question de point de vue, les goûts et les couleurs... (jusqu'à NT 4 je reconnais que c'était abominable)
avatar FredX | 
Ouh là ça fait loin tout ça ! Le X de mon pseudo est né au lancement de la béta de MacOSX que j'avais aussi été acheter à l'Apple Expo à Paris. Que de chemin parcouru...

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